¿Revivirá el comercio electrónico la economía artesanal de Bangladesh?

¿Cómo participa una nación en la economía creativa digital centrada en el espíritu empresarial individual al tiempo que reconoce su legado en los colectivos de mujeres que elaboran artesanías? Esta columna explora la experiencia de Bangladesh, donde a pesar de la digitalización de la industria artesanal, la participación digital sigue estando limitada a un pequeño número de emprendedores que ya tienen presencia en línea. Se necesitan leyes laborales sólidas y aplicadas, seguridad social para los trabajadores, salarios justos, precios competitivos, mejora de las habilidades de las trabajadoras y vínculos sólidos entre industrias para apoyar a las comunidades artesanales rurales y crear aplicaciones sostenibles dirigidas a las mujeres que trabajan en el sector.

La artesanía y el trabajo artesanal en Bangladesh han sido tradicionalmente actividades colectivas, arraigadas en las zonas rurales y que dependen de la disponibilidad de recursos, la tradición local y la estética. Las mujeres constituyen el 60% de la fuerza laboral en el sector de la confección del país. Cuando el Covid-19 paralizó los negocios y los medios de vida, los artesanos tradicionales se encontraban entre los que se vieron obligados a conectarse en línea para vender sus artesanías, ropa y joyas, ya sea individualmente o como parte de un colectivo.

Estos colectivos a menudo se asocian con boutiques existentes y pequeñas empresas que dependen de las redes sociales para las ventas. El aumento de la digitalización posiciona el comercio electrónico como una vía para reactivar la industria artesanal en Bangladesh. Pero, ¿puede esto abordar los mayores desafíos de desarrollo en la industria?

El país ha sido testigo de una proliferación de plataformas digitales que trabajan con artesanos y colectivos en la venta de sus productos en línea. Esto ha cobrado impulso durante el transcurso de la pandemia. Según el Foro de Mujeres y Comercio Electrónico [Women and E-commerce Forum (WE)], en el pico de la temporada de festivales en 2020, la venta de artículos Jamdani de Bangladesh alcanzó los 500 millones de Tk (cerca de 6 millones de dólares americanos) a través de plataformas en línea como Facebook y WhatsApp.

Con la inversión exponencial en fintech, comercio electrónico y aplicaciones especializadas dedicadas al sector artesanal en Bangladesh, este mercado se considera potencialmente muy lucrativo y está listo para la escala global. Los movimientos tecnológicos como estos atienden las necesidades y demandas de las mujeres, que a menudo se ignoran en las decisiones comerciales generales. Por ejemplo, “femtech” ha alcanzado popularidad mundial en el cuidado de la salud debido a su enfoque dirigido a la salud sexual y reproductiva de las mujeres, con varias empresas (como Maya, Niramai y EloCare) con sede en el Hemisferio Sur.

Dos de los nombres más importantes del sector creativo de Bangladesh son Shimmy y Bengal Muslin. El primero equipa principalmente a las mujeres en el sector artesanal, que incluye en general telares manuales, artesanías y prendas de vestir, con la capacitación y los recursos para incorporar la automatización y las tecnologías digitales en su trabajo. El enfoque de este último está en el proceso de las artesanías (obtención de materiales, mano de obra, espacio, rentabilidad) y la reactivación del patrimonio cultural y el conocimiento local del país.

WE, una organización local que comenzó en 2017 a raíz de las iniciativas de Digital Bangladesh, ha estado capacitando a emprendedores y organizando cursos de certificación para ellas con el fin de impulsar el comercio electrónico y el espíritu empresarial locales. El Dhaka Tribune informó que el Foro ha ayudado a las mujeres a dar un giro hacia la venta de ropa, moda y artesanías en línea. El Foro prevé representación en los mercados internacionales para sus empresarios.

Conectividad y colectividad en Bangladesh

El número de usuarios de redes sociales en Bangladesh aumentó en un 25% entre 2020 y 2021.  Durante la pandemia, el país ha experimentado un aumento en el número de mujeres que se inscriben para ser emprendedoras en línea.

La mayoría de estas mujeres emprendedoras venden a través de Facebook, una popular plataforma de redes sociales en Bangladesh con 67.245 millones de usuarios. WE informa que hay más de 400,000 mujeres emprendedoras y más de un millón de miembros en Facebook. Las páginas de sus boutiques y negocios suelen estar en bengalí y ofrecen un listado de los números de teléfono de WhatsApp a través de los cuales se realizan los pedidos.

Si bien las plataformas digitales actúan como una forma de intermediación entre las transacciones y la audiencia, el mercado al que se apunta aquí generalmente pertenece a la élite de Bangladesh: aquellos con acceso a Internet y teléfonos inteligentes. Incluso cuando el trabajo artesanal está comenzando a recibir más atención de los organismos estatales y privados, los vendedores individuales se comunican en bengalí, lo que implica que la audiencia que imaginan para sí mismos está arraigada en Bangladesh y sus diásporas globales, y que es posible que no estén compitiendo por el reconocimiento en típicos mercados artesanales internacionales centrados en el hemisferio norte.

A la vanguardia de la economía creativa global en línea se encuentran plataformas como Etsy, famosas por valorizar la creatividad local, la autenticidad artesanal y marcar su lugar en las cadenas de suministro globales. Los artesanos de los países más ricos suelen ser vistos como empresarios creativos que necesitan protección, mientras que los que viven en contextos de bajos ingresos como Bangladesh son vistos como trabajadores comerciales que buscan inundar el mercado en línea con sus productos masivos e interrumpir la intimidad cultivada de las comunidades artesanales.

Esto también marca una diferencia en el imaginario popular entre artistas y artesanos, por un lado, y artesanos tradicionales y productores de artesanías, por otro, una distinción con consecuencias comerciales. Claramente, se necesita una nueva narrativa del artista-emprendedor, reorientada hacia las cadenas de suministro internas.

Reimaginando al artista-emprendedor

Bangladesh tiene una historia de prácticas colectivas de trabajo artesanal. Un arte artesanal destacado ha sido el Jamdani, que tiene un intrincado proceso de elaboración en el que participan varias personas a la vez. El arte Jamdani representa el orgullo cultural de Bangladesh en la artesanía internacional.

Otra forma de artesanía artesanal destacada es el Kantha. Tradicionalmente, era una forma de que las mujeres rurales se reunieran mientras reutilizaban la ropa gastada a través de esta intrincada forma de bordado. Aun cuando se desarrolló en espacios domésticos, la actividad del bordado Kantha les permitió crear su propio espacio privado de ocio, alejado de las responsabilidades familiares.

Cualquier discusión sobre el resurgimiento de Nakshi Kantha está incompleta sin mencionar a Surayia Rahman, una artista cuyos bordados y diseños de Kantha fueron muy aclamados. Trabajó extensamente en la enseñanza del bordado Nakshi Kantha a mujeres en Bangladesh, uniendo su empoderamiento económico y el renacimiento cultural del bordado Kantha (después de un declive en el siglo XX).

Si bien el legado de Rahman como artista y activista artesanal es crucial para el resurgimiento de Kantha, también es digno de mención cómo se invoca su experiencia como mujer afectada por la división en las discusiones sobre su contribución. Para los emprendedores (artistas), su trabajo habla por ellos, pero más significativamente, sus vidas personales también hablan por su trabajo.

Por lo tanto, al resaltar historias de artesanía que se enfocan en luchas personales y victorias individuales, la narrativa del artista-emprendedor (que es alfabetizado y conocedor de Internet) se reitera hasta el punto de dominar. Esta narrativa retrata a las artesanas como amas de casa o mujeres que tienen acceso a Internet y pueden encontrar independencia financiera en el comercio electrónico.

Los trabajadores que no comparten esta narrativa se vuelven invisibles. Estos incluyen comunidades rurales que tienen conexiones históricas con el trabajo artesanal, que dependían de su ubicación geográfica y constituían su principal fuente de ingresos. Las consecuencias no son solo discursivas sino también materiales. Se convierte en la posición social predominante que a menudo (y a veces exclusivamente) se recompensa a través de apoyo financiero, préstamos y donaciones.

A medida que se recompensan tipos específicos de espíritu empresarial, la figura del empresario se vuelve crucial para la agenda de desarrollo social en el sur de Asia, que está impulsada por la relación entre la innovación tecnológica y los valores sociales. En lugar de tratar la innovación y la disrupción como soluciones generales a los problemas sociales, es importante comprender los legados culturales específicos y los problemas estructurales profundos que dan forma al sector artesanal de una nación.

El comercio electrónico y la eliminación de las comunidades artesanales tradicionales

Las narrativas que valoran el espíritu emprendedor muestran una visión del desarrollo social que enfatiza la toma de riesgos, el impulso y las habilidades individuales. La sensibilidad empresarial individualista se ve favorecida por las plataformas digitales comerciales (comercio electrónico y redes sociales) que surgen a raíz de un estado que se aleja del ámbito del bienestar.

Esto sugiere un cambio en la forma en que se imagina y organiza el sector, y amenaza aún más las oportunidades y la supervivencia de los grupos vulnerables que históricamente han formado una parte importante de la fuerza laboral. Las comunidades artesanales que practicaban la artesanía tradicional se encuentran sin trabajo por varias razones, como la migración, la urbanización, la falta de acceso a los recursos y la ausencia de vínculos con los mercados y posibles colaboraciones ascendentes. Es poco probable que un espíritu empresarial por sí solo sea una solución adecuada para reactivar el sector.

Las comunidades que tradicionalmente trabajan en el sector artesanal han estado lidiando con el desempleo, las habilidades inadecuadas, la erosión de los recursos y los vínculos ausentes o débiles. La digitalización de la industria artesanal, aunque empodera, sigue estando limitada a un pequeño número de emprendedores que ya tienen presencia en línea. Se han convertido en el rostro de un renacimiento de la artesanía liderado por el comercio electrónico, mientras que las comunidades rurales con vínculos históricos con el trabajo artesanal se ven obligadas a defender el patrimonio cultural sin estructuras formales y un salario justo.

Esto sugiere que las iniciativas en torno a la ética y la sostenibilidad de la artesanía estén mejor orientadas hacia adentro para abordar los problemas estructurales en las cadenas de valor locales que a menudo se descuidan en un panorama cada vez más empresarial. Leyes laborales sólidas, seguridad social para los trabajadores, salarios justos, precios competitivos y vínculos sólidos entre industrias son algunas formas de garantizar que las comunidades artesanales rurales que asumen la responsabilidad de la identidad cultural y el patrimonio nacional en los mercados internacionales se encuentren en una industria que sea justa y segura, y que valore su trabajo.

Además, con el aumento de la conciencia y el impulso para invertir en femtech para el desarrollo inclusivo, puede ser prudente ampliar el campo más allá de la atención médica al futuro del trabajo.

 

Autoras:

Upasana Bhattacharjee es investigadora interdisciplinaria que trabaja en la intersección de la cibercultura y el trabajo digital.

Payal Arora es profesora y catedrática de tecnología, valores y culturas mediáticas globales en la Universidad Erasmus de Rotterdam.

Usha Raman es profesora del Departamento de Comunicación de la Universidad de Hyderabad, India.

Las tres autoras forman parte del equipo de Feminist Approaches to Labor Collectives (FemLab.co), una iniciativa financiada inicialmente por el Centro Internacional de Investigaciones para el Desarrollo (IDRC), Canadá, como parte de su serie Future of Work.

 

Este artículo fue publicado como parte de nuestra serie Future of Work desarrollada en asociación con Future of Work in the Global South (FoWiGS), una iniciativa financiada por el IDRC y administrada por CIPPEC. Ramiro Albrieu, líder de proyecto de FoWIGS, se unió a nuestro panel de revisión para esta serie.