Le commerce numérique : une menace potentielle pour les travailleuses des pays du Sud

L'une des questions clés de la 12e conférence ministérielle de l'Organisation mondiale du commerce en juin était le moratoire sur les transmissions électroniques qui interdit aux pays de percevoir des droits de douane sur les importations de produits numériques, tels que les livres électroniques, les logiciels et les jeux vidéo en ligne. Comme l'explique cet article, la façon dont les dirigeants des pays en développement relèvent les défis liés à la circulation des données, à leur localisation et au partage des codes sources aura une incidence déterminante sur les résultats économiques et sociaux des travailleuses dans les pays du Sud.

L'adoption rapide des technologies numériques dans la conception et le développement des produits, de l'automatisation et de la robotique dans la fabrication, ainsi que l'essor des places de marché numériques comme Amazon, ont été présentés comme des voies d'autonomisation pour les femmes. Mais si la numérisation offre un potentiel important pour promouvoir la participation des femmes au marché du travail, les avantages ne sont ni automatiques ni homogènes. De nouvelles données suggèrent que les technologies numériques influent sur le travail des femmes de façon complexe et diverse.

Prenons le cas de la confection de vêtements. Certaines tâches, comme la découpe du tissu, sont plus faciles à automatiser que d'autres, comme la couture, ce qui signifie que l'automatisation peut supprimer des emplois dans certaines tâches mais créer des opportunités d'emploi dans d'autres. Par exemple, le déploiement de lasers de découpe modernes dans l'usine de la marque A-Z Factory en Tanzanie a détruit les emplois des travailleurs chargés de la découpe, mais les gains de productivité enregistrés dans ce secteur ont permis d'augmenter la production et de créer des emplois à l'étape suivante, la couture, qui exige des compétences relativement plus poussées et est largement dominée par les femmes.

De nouveaux emplois peuvent également être créés dans la chaîne de valeur de l'habillement, par exemple dans l'exploitation et la maintenance d'équipements contrôlés par ordinateur et dans des professions liées aux STEM (sciences, technologies, ingénierie et mathématiques). Mais les femmes des pays du Sud ont moins de chances d'obtenir ces emplois, car elles continuent d'accuser un retard en matière de compétences analytiques et de technologies de l'information et de la communication (TIC), ainsi que de compétences sociales et de leadership. Les travailleurs privés d'emploi par l'automatisation dans les économies en développement ont également plus de mal à trouver un nouvel emploi ailleurs dans l'économie que les travailleurs des économies développées.

L'adoption des technologies numériques par les « entreprises leaders » – celles qui définissent les paramètres de production dans les chaînes de valeur mondiales – pourrait reconfigurer encore davantage des chaînes de valeur entières. Levi's, par exemple, a investi dans l'imagerie numérique et l'automatisation des tâches au stade de la finition de ses jeans. Si les activités à plus forte valeur ajoutée, telles que la conception, sont restées dans des entreprises leaders, l'augmentation ultérieure de la compétitivité des coûts et la demande croissante d'une production personnalisable en masse pourraient amener Levi's à rapprocher de son domicile, aux États-Unis, les autres tâches de fabrication qui avaient été délocalisées.

Ce phénomène de « relocalisation » pourrait entraîner des pertes d'emplois dans le secteur manufacturier pour les travailleurs des pays du Sud, et toucher de manière disproportionnée les femmes qui effectuent des tâches routinières et peu qualifiées. L'augmentation de l'automatisation dans les principales entreprises de confection peut également avoir un « effet secondaire », les fournisseurs des pays en développement diminuant les salaires pour rester compétitifs.

De même, dans le secteur de « l’externalisation des processus métier » (BPO), les entreprises leaders adoptent des technologies numériques, telles que les chatbots et l'automatisation des processus robotiques – des technologies qui facilitent le déploiement et la gestion de robots logiciels imitant les interactions humaines avec les systèmes numériques. Certaines entreprises multinationales ont délocalisé leurs activités de BPO, notamment le britannique Virgin Media et les australiens Telstra et Optus, qui opèrent en Inde et aux Philippines, tandis que Whirlpool a délocalisé 400 emplois de centres d'appels aux États-Unis.

Les emplois de BPO occupés par des femmes et caractérisés par des tâches routinières ou répétitives sont plus susceptibles d'être automatisés. Par exemple, les chatbots automatisent les emplois répétitifs bas de gamme dans les centres d'appels, ce qui peut affecter de manière disproportionnée les travailleuses, en particulier dans les centres d'appels où leurs « compétences sociales féminines » sont considérées comme un atout.

Proposition de règles mondiales sur le commerce numérique : vers un nouvel ancrage des inégalités entre les sexes ?

Parallèlement à l'adoption rapide des technologies numériques dans les systèmes économiques, certains pays négocient des règles mondiales sur le commerce numérique. En 2017, les 71 membres de l'Organisation mondiale du commerce (OMC) ont signé une déclaration conjointe sur le commerce électronique, annonçant leur intention « d'engager ensemble des travaux exploratoires en vue de futures négociations de l'OMC sur les aspects du commerce électronique liés au commerce ».

Les règles proposées en matière de commerce électronique dans le cadre de cette initiative de déclaration conjointe (IDC) favorisent l'agenda des pays développés, ce qui peut compliquer de manière différente les défis auxquels sont confrontées les travailleuses des pays du Sud. Il est donc nécessaire de les repenser soigneusement afin d'éviter que les inégalités entre les sexes ne s'aggravent. Par exemple, dans le cadre de l'IDC, les États-Unis cherchent à obtenir un moratoire permanent sur l'imposition de droits de douane sur les produits transmis par voie électronique, tels que la musique, les logiciels et les jeux vidéo.

La perte potentielle de recettes tarifaires résultant de cette interdiction au cours de la période 2017-20 est estimée à 48 milliards de dollars pour les pays en développement, tandis que les pays les moins avancés (PMA) ont perdu environ 8 milliards de dollars. Cet affaiblissement de la base de recettes fiscales se traduira par une pression sur les infrastructures liées aux soins, telles que les filets de sécurité sociale, ce qui affectera de manière disproportionnée les femmes, dont la majorité travaille dans l'économie informelle.

Les politiques d'égalité des sexes les plus efficaces consistent généralement en diverses formes de discrimination positive inscrites dans la réglementation nationale, telles que les initiatives en faveur des emplois domestiques sensible à la question de l'égalité des genres dans les accords commerciaux. Mais dans 80 % de leurs accords commerciaux existants, les États-Unis demandent un traitement national pour les entreprises américaines de commerce électronique, et dans plus de 70 % de leurs accords commerciaux, ils ne proposent aucune disposition spéciale pour faciliter l'accès au commerce électronique des micro, petites et moyennes entreprises (dans lesquelles les femmes ont tendance à se concentrer).

En outre, l'IDC cherche à interdire aux gouvernements d'exiger l'accès aux codes sources et/ou aux algorithmes des sociétés numériques transnationales, telles que Google, sans exception ni traitement spécial ou différencié pour les pays en développement ou les PMA. Cela fera obstacle au transfert de technologie, moteur important pour le développement de l'industrie numérique locale et la création d'emplois dans les pays en développement.

Par ailleurs, l'utilisation de techniques algorithmiques sur les marchés numériques mondiaux peut finir par exclure et marginaliser injustement les petites entreprises dirigées par des femmes et des travailleuses des pays du Sud, notamment en les excluant des possibilités d'emploi ou en les privant de salaires avantageux.

Ainsi, on observe un biais sexiste dans la diffusion des publicités sur Facebook : la plateforme affiche les publicités de Domino's pour des emplois de livraison – traditionnellement occupés par des travailleurs masculins – à une fraction plus élevée d'hommes que pour les emplois d'Instacart. Une majorité d'entreprises dirigées par des femmes ont également été désavantagées dans les processus de notation basés sur les données de l'algorithme de la boîte d'achat d'Amazon.

Façonner des marchés du travail inclusifs pour les femmes des pays du Sud

À tous les niveaux, les inégalités numériques liées au genre – des entreprises et de l'élaboration des politiques aux compétences et à l'éducation – risquent de laisser les femmes à la traîne si des interventions politiques appropriées ne sont pas mises en place. La fracture numérique à laquelle sont confrontées les femmes dans les pays du Sud comporte cinq étapes et est dynamique. Elle se manifeste sous la forme de l'accès à la technologie, de l'adoption de la technologie, de la participation au secteur des TIC, des dividendes de la participation et de l'élaboration de règles liées à la technologie.

Il est nécessaire de mettre en place des politiques de connectivité numérique ciblées et de nouveaux investissements dans l'industrialisation numérique afin d'ouvrir des possibilités d'entrepreneuriat et de participation des femmes à l'économie numérique.

Les politiques nationales doivent s'attaquer aux inégalités entre les sexes en matière d'accès au numérique par le biais de fonds publics communaux consacrés au développement de la connectivité à l'internet. L'augmentation des effectifs féminins dans les filières STEM, ainsi que dans l'enseignement et la formation techniques et professionnels, permettra d'exposer plus tôt les femmes à la technologie et de promouvoir une représentation significative dans les ministères nationaux des TIC et dans l'élaboration des règles mondiales.

De même, les décisions d'automatiser la production au niveau de l'entreprise doivent intégrer les femmes dans le processus décisionnel, tandis qu'une formation tenant compte de la dimension de genre dans les entreprises peut garantir que les travailleuses seront équipées pour occuper les nouveaux emplois créés par la numérisation.

Les cadres nationaux de politique commerciale numérique doivent conserver une marge de manœuvre pour traiter les questions relatives aux droits de douane, aux flux de données, à la localisation des données et au partage des codes sources. La liberté d'imposer des droits de douane sur les produits numériques importés pourrait être un bon moyen pour les pays en développement de lever des taxes, qui pourraient ensuite être consacrées à d'autres priorités. Avoir le droit d'accéder aux algorithmes peut permettre aux gouvernements des pays en développement de protéger l'avenir économique et social des travailleuses.

 

Auteure :

Karishma Banga est chargée de recherche au Digital and Technology Cluster, Institute of Development Studies, Royaume-Uni. Elle est également conseillère en politique commerciale numérique auprès du Commonwealth Businesswomen's Network.